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Películas precode: el Hollywood más rebelde y transgresor

Las películas precode son las películas que se hicieron en Hollywood entre 1929 y 1934, desde la aparición del cine sonoro hasta la aplicación del código de censura que limitaba la libertad creativa de los cineastas. Y, a pesar de ser un periodo de tan solo cinco años, dio lugar a un gran número de obras maestras que se atrevieron a tratar temas como el sexo, la violencia y el racismo con un estilo muy audaz y mucho más provocador del que veríamos en Hollywood en las décadas siguientes.

¿Qué es el cine precode y por qué es importante?

El cine precode es el cine que se hizo en Hollywood entre 1929 y 1934, antes de que se impusiera el código Hays. Este código, que en realidad se llamaba Motion Picture Production Code, era un conjunto de reglas escrito por el político William H. Hays, que limitaban la expresión artística de los cineastas y que censuraban los contenidos que se consideraban inmorales o indecentes.

Pero antes de que éste se impusiera, los cineastas tuvieron toda la libertad que querían para experimentar con nuevos estilos, géneros y temas, que mostraban la realidad social y cultural de aquel momento.

Casi un siglo después de su aparición, se puede decir que las películas precode nos trajeron un cine de gran relevancia. Primero, porque supone una fase de cambio entre el cine mudo y el sonoro, en la que se introdujeron avances técnicos y artísticos que marcaron el futuro del cine.

Segundo, porque ofrece una visión más auténtica, realista y diversa de la sociedad estadounidense, que contrasta con la imagen idealizada y conservadora que promovió el código Hays.

Y tercero, porque contiene obras maestras de grandes directores, actores y actrices, que se convirtieron en referentes del cine clásico y que influyeron en generaciones posteriores de cineastas.

Así que no me queda más que decir que el cine precode es un cine fascinante, que nos acerca de un modo más fiel a aquella época de cambios, crisis y esperanzas, y que nos ofrece una mirada crítica, audaz y transgresora sobre el mundo, incluso tantas décadas después.

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Las características del cine precode

Las películas precode abarcan una gran variedad de estilos, géneros y temas, que reflejan la diversidad y la complejidad de la sociedad estadounidense de principios de los años treinta. Entre las características más destacadas del cine precode, podemos encontrar algunas tan interesantes como las siguientes:

  • El uso innovador del sonido, la cámara, el montaje y la iluminación, que crean efectos visuales y sonoros que potencian el realismo, el dinamismo y la expresividad de las películas.
  • El predominio de los diálogos ingeniosos, irónicos y provocadores, que aportan ritmo, humor y personalidad a los personajes, y que a menudo contienen dobles sentidos o alusiones sexuales.
  • La presencia de personajes femeninos fuertes, independientes, inteligentes y sensuales, que desafían los roles tradicionales de género y que se enfrentan a los hombres en igualdad de condiciones.
  • La exploración de temas controvertidos y tabúes, como el sexo, la violencia, el crimen, el racismo, la droga, el aborto, el feminismo o la homosexualidad, que muestran una visión crítica y transgresora de la realidad social y cultural de la época.
  • La mezcla de géneros y tonos, que crean contrastes y tensiones entre lo cómico y lo trágico, lo romántico y lo erótico, lo heroico y lo vil, lo sublime y lo grotesco, lo realista y lo fantástico.

Las mejores películas precode

Ahora que ya tenemos ubicado y definido el cine precode, toca hablar de los títulos más representativos de esta época. Aquí empiezo a hablar de las que considero mejores películas precode o, al menos, las que me parecen más significativas para adentrarse en este cine.

El enemigo público (The Public Enemy, 1931)

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Puede que ésta sea, no solo de las más antiguas, sino de las más famosas películas precode. Una película de mafia en la que William A. Wellman no escatima nada. Todo un cúmulo de temas que luego serían tabúes, como la violencia, el crimen, la corrupción o el alcoholismo, para ilustrar una de las mejores películas de mafiosos de la historia del cine. El protagonista es, además, el inigualable James Cagney, por lo que no caben excusas para no verla.

El hombre y el monstruo (Dr. Jekyll and Mr. Hyde, 1931)

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Con más de noventa años a sus espaldas, ésta sigue siendo la mejor adaptación del relato clásico de Robert Louis Stevenson. En esta ocasión, dirigida por Rouben Mamoulian y protagonizada por Fredric March, que ganó el Oscar al mejor actor por este papel. La película muestra la transformación de un respetable científico, que se convierte en un monstruo asesino, tras ingerir una poción que libera sus instintos más bajos. Como nota curiosa, decir que fue la primera película en proyectarse en la primera edición del Festival de Venecia, en 1932.

Soy un fugitivo (I Am a Fugitive From a Chain Gang, 1932)

paul muni

Protagonizada por el gran Paul Muni y dirigida por Mervin LeRoy, esta película fue una de las más impactantes de su época y se mantiene como ejemplo paradigmático de película precode. Obviamente, su guion está muy bien construido y la película está estupendamente dirigida e interpretada. Pero lo que más impactó fue la potente denuncia que hace del sistema carcelario y de las injusticias que se podían cometer con alguno de los reclusos, en una época en la que las autoridades hacían y deshacían a su práctico antojo.

Scarface, el terror del hampa (Scarface, 1932)

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Un súper clásico del cine de gánsteres, dirigido por Howard Hawks y protagonizado por Paul Muni, que se inspira en la vida de Al Capone, el famoso capo del crimen organizado. La película retrata la vida de un violento criminal, que se hace con el control del negocio del alcohol en Chicago, y que se enfrenta a sus rivales y a la policía. Hawks, al igual que sus coetáneos, no se corta en nada a la hora de gastar pólvora y mostrar una inusitada violencia en la pantalla, lo que hace de ella toda una película de culto y un emblema del cine precode. Seguro que muchos han visto su remake dirigido por Brian de Palma, El precio del poder (Scarface, 1983).

Tierra de pasión (Red Dust, 1932)

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Dirigida por Victor Fleming y protagonizada por Clark Gable, Mary Astor y Jean Harlow, que ya eran grandes estrellas de Hollywood, esta película nos cuenta las aventuras de unos aventureros en una plantación de caucho en Indochina. A los no habituados a las películas precode, les sorprenderá la fortaleza de los personajes femeninos, además de la complejidad y diversidad que se veía en la gran pantalla en estos años, muy distinta a la de las décadas posteriores.

La parada de los monstruos (Freaks, 1932)

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Su título en inglés nos puede dar una buena pista de lo que nos vamos a encontrar. Pero hay que verla para descubrir la cantidad de fenómenos que Tod Browning nos pone delante y que sirven como personajes de un circo en el que una bella trapecista se casa con un enano por interés y planea asesinarlo con la ayuda de su amante, el forzudo del espectáculo. A día de hoy, sigue siendo una de las películas más fascinantes de la historia del cine y es otro de los ejemplos más famosos al hablar de películas precode. También puedes leer mi reseña de La parada de los monstruos en este mismo blog.

El expreso de Shanghái (Shanghai Express, 1932)

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Este clásico thriller romántico, dirigido por Josef von Sternberg y protagonizado por Marlene Dietrich y Clive Brook, se convirtió en uno de los mayores éxitos de la época. La película transcurre en un tren que atraviesa China, en el que una mujer y un hombre, que fueron amantes en el pasado, tratan de recomponer su relación mientras los rebeldes chinos asaltan el tren.

Carita de ángel (Baby Face, 1933)

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Dirigida por Alfred E. Green, que cuenta la historia de una joven ambiciosa, interpretada por Barbara Stanwyck, que usa su belleza y su astucia para escalar en la sociedad. Lo que puede llamar la atención es el uso de la ironía y la provocación en los diálogos, que aportaban un mayor ritmo y profundidad a sus personajes, incluso con connotaciones atrevidas que pueden sorprender para una película tan antigua. Además de Stanwyck, también actúa un jovencísimo John Wayne, lo cual es toda una delicia.

Sucedió una noche (It Happened One Night, 1934)

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Esta comedia dirigida por Frank Capra, y protagonizada por Clark Gable y Claudette Colbert, es una de las películas precode más reconocidas. En la actualidad, se recuerda mucho la enorme química y los diálogos que mantenían estos dos protagonistas. Algo que, por desgracia, desapareció de la escena de Hollywood poco después. Pero también es importante destacar su enorme influencia en el género de la comedia romántica, no solo por presentar a personajes que en origen se encuentran opuestos o lo son por su naturaleza social, sino que interactúan a través de diálogos ingeniosos, en los que no se escatima el humor y, en este caso concreto, la sensualidad.

Otras películas precode que merece la pena repasar

Además de éstas, hay otras películas precode que tal vez te apetezca descubrir. Algunas tratan temas muy similares a las anteriores, pero lo que marca la diferencia es, de nuevo, el tono transgresor que se perdió en los siguientes años.

Hablo de títulos como La calle 42 (42nd Street. Lloyd Bacon), Hampa Dorada (Little Caesar. Mervin LeReoy, 1931), Un ladrón en la alcoba (Trouble in Paradise. Ernst Lubitsch, 1932), La divorciada (The Divorcee. Robert Z. Leonard, 1930) o La pelirroja (Red-Headed Woman. Jack Conway, 1932).

Espero que este artículo te haya servido para descubrir nuevas películas o para despertar tu curiosidad sobre una época del cine que merece la pena, a pesar de lo lejos que nos queda ya. ¿Tienes alguna otra recomendación sobre películas precode que crees que debería aparecer aquí?

Espero tus comentarios por aquí o, si lo prefieres, a través de mi cuenta de Twitter, donde siempre publico contenidos relacionados con el cine y la televisión.

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